Ulmende kritik og en WPP-ekstern undersøgelse fik i går Sir Martin Sorrell til at træde ned fra den trone, han har siddet på de seneste 33 år, og som uden at fornærme nogen var positionen som den ubestridt største og stærkeste mand i reklameindustrien.

Det var the Guardian, der først breakede, at WPP’s CEO undersøges for ”undisclosed improprieties”, hvilket blev fulgt op af WPP’s bestyrelse, der kortfattet meddelte, at Sorrell var under stigende pres pga. beskyldninger om ”personal misconduct.”

Og da kritikken er dukket op i slipstrømmen på #MeToo kampagnen, er der naturligt spekuleret i en sammenhæng, selv om intet er sluppet ud, og derfor vil vi ikke bidrage til et karaktermord på et menneske, der indtil i går stod i spidsen for verdens største reklame- og kommunikationsnetværk med over 200.000 ansatte og mere end 400 bureauer og 3.000 kontorer i 112 lande.

Martin Sorrells karriere er kort fortalt her

Martin Sorrells karriere er aldeles formidabel, og den matches ikke af nogen i reklameindustrien. Mens han arbejdede for Saatchi & Saatchi, hvor de kaldte ham for ”den tredje bror”, købte han sig fra 1985 stille og roligt ind i Wire & Plastic Products” (WPP), der fremstillede indkøbsvogne til supermarkeder.

Et år senere havde han tilstrækkelige andele i butikken, så han i 1986 gennemførte en ”hostile takeover”. Det blev hans varemærke, da han over tre år købte 18 især below-the-line bureauer og lagde dem ind i WPP.

Det kendeste ”hostile takeover” var dog købet af J. Walter Thompson i 1987 for over tre mia. dollar. I 1989 fulgte så opkøbet af Ogilvy & Mather for knap seks mia. dollar, og resten er historie.

Sorrell satte en del rekorder på sin vej, bl.a. hans samlede løn og bonus i 2015, der toppede 700 mio. kr. Det var vel at mærke efter krisen, og indtil da var hans rekord de 550 mio. kr., han hævede i 2004 for indsatsen bag skrivebordet.

De senere år er det gået knap så godt for WPP, der har mistet 90 mia. kroner i markedsværdi, så det store netværk i dag ”blot” estimeres til en værdi af 150 mia. kroner.

Martin Sorrell kommer dog ikke til at trisse ned på arbejdsformidlingen, da WPP-bestyrelsen har meddelt, at man honorerer alle de indgåede bonus-aftaler, der forfalder over de næste fem år.

Sorrell og hans familie ejer fortsat 1,8 pct. af WPP-aktierne, og de opgøres til knap 2,7 mia. kroner.

WPP bestyrelsen har udpeget Mark Read, Wundermans CEO, og Andrew Scott, der er WPP’s kommercielle direktør og COO for WPP Europe, som interim-ledelse, indtil bestyrelsen finder den rette mand (M/K) til at erstatte Martin Sorrell.

Efter denne artikel blev skrevet er værdien af WPP faldet yderligere, så det samlede værdifald siden februar sidste år er på 40 pct. Analytikere spekulerer flittigt i, at WPP vil blive opdelt i flere selvstændige selskaber. Det er ikke mindst Health-divisionerne og de digitale bureauer, der anses for at være mest værd som selvstændige enheder.