Efter 12 år forlader Espen Højlund nu CEO-posten hos Advice. Fremover skal han være arbejdende bestyrelsesmedlem, mens bureauets hidtidige Director for Branding & Marketing, Mille Klink, der har været en del af Advice-holdet i 10 år, overtager rollen som CEO.

- I bestyrelsen har der længe været en drøftelse om, hvordan jeg kunne få et stærkere fokus på de langsigtede muligheder, vi har. Men det sker bare ikke i en hektisk hverdag som CEO. Og så handler det om, at mit familieliv på Mols og mit job som Advice-CEO i København harmonerer dårligt, siger Espen Højlund.

Hvad er det for langsigtede muligheder?

- Det er ikke specifikke muligheder. Men i disse år sker der nogle ting, som rokker ved vores branche, og dermed åbner nye muligheder og skaber nye udfordringer. Rigtig meget handler om teknologi, og noget handler om forskydninger mellem de forskellige bureautyper. Det afføder en række spørgsmål om, hvad vi som bureau selv skal mestre, hvad skal ske i partnerskaber, hvad skal vi eventuelt have løst i udlandet og hvad skal vi slet ikke beskæftige os med. Samtidig er det ikke blevet mindre hårdt at være bureau, fordi langt de fleste kunder køber kortsigtet ind. Det giver et mere kortsigtet fokus, siger Espen Højlund.

Men det er vel altid en bestyrelsesopgave at tænke langsigtet?

- Ja, men der er også en grænse for, hvor meget man kan trække på bestyrelsesmedlemmer, der har fuldtidsarbejde ved siden af. Nu skal vi op i et andet gear og tænke mere ud af boksen. Men jeg bliver ikke formand. Dels fordi vi er glade for den formand, vi har, men også fordi det er sundt, at formanden ikke har for store ejer-interesser selv, siger Espen Højlund, der ejer cirka en femtedel af bureauet.

GÅ IKKE GLIP AF DAGENS VIGTIGSTE NYHEDER. KLIK HER.

Falck-sagen

41-årige Espen Højlund trådte første gang ind ad døren hos Advice i 2001, da han, som led i sin uddannelse i medievidenskab, begyndte i praktik. Her kom han under Advice-stifter Jesper Højbergs vinger. Praktikken blev afløst af en fast kontrakt, hvorefter han hurtigt steg i graderne, og i 2008 blev han som 29-årig blev udnævnt til CEO og partner. Og fremover skal han altså være arbejdende bestyrelsesmedlem. 

Espen Højlund er bosat i Mols Bjerge, hvor hans kone driver Sølballegaard, der åbnede i maj 2019, og hvor der afholdes koncerter, foredrag og leder- og organisationsudviklingsforløb. 

- Beslutningen om slippe CEO-posten har været undervejs, siden vi flyttede til fra København, siger han.

Da Falck-skandalen rullede sidste år, var det Espen Højlund, der tegnede butikken i medierne. Det er også ham, der sammen med COO Mikkel Havelund har stået for gennemgangen af godt 3.500 Advice-projekter, da bureauet undersøgte, om der lå andre skandale-sager i arkiverne.

Siden har et panel, nedsat af Advice, blåstemplet bureauet efter at have gennemgået materialet, de nye procedurer og bureauets opdaterede etiske kodeks.

Handler det her også om, at du er blevet Advice-ansigtet på Falck-sagen, fordi du optrådte i medierne?

- Nej. Og jeg har ikke en fornemmelse af, at den sag har svækket min legitimitet. Hverken internt eller eksternt. Jeg har været i dialog med bestyrelsen om det her i nogle år, siger Espen Højlund, der kalder det ”rart” at have sat et punktum i sagen, "inden han overleverer nøglerne" til Mille Klink.

Millionoverskud

Du er praktikanten, der blev CEO. Du har ikke overvejet at benytte lejligheden til at sige helt farvel til Advice og prøve noget andet?

- Jeg bliver drillet med, at jeg er et forandringsmodvilligt væsen i en dynamisk branche, men jeg kan ikke se mig selv være andre steder end her. Og jeg oplever, at vi står et ekstremt spændende sted, når vi binder kommerciel branding sammen med vores forståelse af virksomheders samfundsrolle. Så i virkeligheden er jeg dybt taknemmelig for, at mine private behov kan kombineres med Advice.

Du kommer til at arbejde mindre?

- Det gør jeg nok, og jeg kommer i hvert fald til at arbejde på en anden måde. For Advice er det vigtigt, at der en CEO, der er på kontoret hver dag. Og det kan jeg ikke være, siger Espen Højlund.

Bureauet har de senere år leveret millionoverskud. Siden 2014 har man eksempelvis ikke leveret under seks millioner kroner på bunden, og i 2018 kom man ud med et overskud efter skat på knap 11 millioner kroner. Under Espen Højlunds regeringstid er antallet af medarbejdere steget fra cirka 30 til godt 110.

Hvad kan du sige om jeres 2019-regnskab?

- Det ser ud til, at vi lander mellem to og tre procent under 2018 på toplinjen, mens vi på bunden ligger til at lande på et resultat før skat på mellem 11 og 12 millioner kroner. Vi har ikke oplevet at være i et vækstmarked det seneste år, og vi vidste, at 2019 ville blive svært på grund af nogle kunders cyklus, siger Espen Højlund.

Han tilføjer:

- Og selvfølgelig har Falck-sagen nok også betydet noget. Om ikke andet fordi nogle af os, der normalt er ude og sælge, brugte mange kræfter på sagen internt. Vi har kun mistet en mindre kunde på grund af sagen, men det kan omvendt godt være, at vi ikke er blevet inviteret med i pitches, mens sagen rullede.

Skygge-CEO?

Hvordan vil du beskrive det Advice, du blev sat i spidsen for - og det Advice du nu giver videre?

- Ralf (Ralf Lodberg, CCO, red) og jeg overtog et respekteret bureau med et stærkt fagligt DNA, hvor der var en grundtanke om at tænke på tværs af discipliner. Vi har formået at gøre den vision til virkelighed. Det er jeg meget stolt over. Hemmeligheden bag vores succes er, at vi har skabt en kultur, hvor de bedste specialister har lyst til at lære af nogen, der er helt anderledes end dem selv.

Det kan ofte være svært for en tidligere CEO at lade være med at blande sig. Når du skal være arbejdende bestyrelsesmedlem, kan du så undgå at blive en skygge-CEO?

- Da jeg blev CEO, var Jesper Højbjerg meget konsekvent i ikke at blande sig. Så det er jeg meget bevidst om. Jeg skal hjælpe, når Mille spørger - og når folk kommer til mig, skal jeg sende dem videre til Mille, så må hun tage stilling til min rolle. Og det skal vi nok hellere gøre lidt for meget end for lidt i begyndelsen, siger Espen Højlund.

Mille Klink indtræder i Advice-direktionen, der også består af CCO Ralf Lodberg, COO Mikkel Havelund og CFO Ulla Elk.

I en pressemeddelelse fortæller hun, at hun glæder sig ”utrolig meget til at skulle stå i spidsen for et bureau, der i mine øjne har en større berettigelse end nogensinde før i forhold til at kunne tilbyde vores kunder sammenhængende løsninger på tværs af kanaler og platforme baseret på data og indsigt.”

I forbindelse med Espen Højlunds indtræden i Advice-bestyrelsen udtræder Mads Madsen. Det sker til selskabets generalforsamling i marts.

GÅ IKKE GLIP AF DAGENS VIGTIGSTE NYHEDER. KLIK HER.